Beboere i Baltimore protesterer mot at vann er stengt for 23 000 hjem

Azeen Ghorayshi / BuzzFeed News

Far Ty Hullinger taler på torsdagens rally.



BALTIMORE-Tusenvis samlet seg her torsdag kveld foran rådhuset for å protestere mot den bymessige byens beslutning om å sende nedleggingsvarsler til omtrent 23 000 hjem for å dekke rundt 40 millioner dollar i forfalte vannregninger.

Midt i sangene 'Hold vannet på!' og 'Vann er en menneskerettighet!' samfunnsmedlemmer kom til talerstolen for å be byen om å sette et moratorium på de planlagte vannstengningene, gi mer hjelp til lavinntektsfamilier som sliter med å betale regningene sine, og prioritere å samle inn fra de 369 virksomhetene som skylder nesten 15 millioner dollar av forfalte kontanter .



'Selv om en familie nektes tilgang til ferskvann, er det en familie for mange,' sa far Ty Hullinger, fra en gruppe som heter Interfaith Worker Justice.



Matt Hill, en advokat ved Public Justice Center i Baltimore, fortalte det jublende publikum at gruppen hans forfølger søksmål mot byen. 'Dette er ikke riktig. Dette er ikke en rettferdig riste. Det er ikke en rettferdig prosess, sier Hill.

Disse store avstengningene har gjort overskrifter her i Baltimore, akkurat som de gjorde i fjor i Detroit, hvor vannet ble stengt i 31 000 hjem, sa bymyndigheter til BuzzFeed News. Folkehelseeksperter sier at disse retningslinjene kan ha alvorlige konsekvenser, fra smittsomme gastrointestinale sykdommer til hudinfeksjoner, og FN har sagt at de bryter grunnleggende menneskerettigheter.

Likevel er avstengning av vann overraskende vanlig i BuzzFeed News i USA. New York City var den eneste som ikke stenger av vann, selv om det til slutt legger pant i eiendommen. Los Angeles, Houston, Philadelphia og San Diego stengte mellom 14 000 (Los Angeles) og 26 000 (San Diego) eiendommer i fjor.



Hva disse tallene imidlertid ikke sier, er hvor lenge innbyggerne gikk uten vann. I San Diego, for eksempel, ble vannet for det meste slått på igjen i løpet av en dag eller to, sa tjenestemenn. Mange aktivister sier at avstengninger er langt mer bekymringsfulle i byer som Baltimore og Detroit, hvor befolkninger med lav inntekt kan slite med å fronte kontanter for å få vannet raskt på igjen.

'Vi har gjort dette i årevis - i den forbindelse er det ikke noe nytt om det,' sa Jeffrey Raymond, talsmann for Baltimore Department of Water, til BuzzFeed News. 'Det er ikke en veldig glad del av det vi gjør, men det har vært turnoffs. Skulle det komme til det punktet, er det det vi må gjøre. '

Patrick Semansky / AP

Baltimores vannavdeling slutter å stenge for vann i de kalde vintermånedene og fortsetter hver april.

Men dette var det første året byen ga en offentlig kunngjøring om antall planlagte stengninger, sa Raymond. 'Vi la ut en kunngjøring i år for å være mer åpne om prosessen,' skrev Raymond via e -post og la til at han ikke hadde tallene for hvor mange planlagte avstengninger de hadde denne gangen i fjor.



Nyheten var et sjokk for mange innbyggere i Baltimore. 'Det kom ut av ingenting for oss,' sa Hill, fra Public Justice Center, til BuzzFeed News. 'Jeg tror dette er en ny, mer aggressiv politikk - til tross for det byen sier ellers.'

I fjor, ifølge Raymond, stengte byen vanntilgangen til drøyt 2000 boliger, og i 2013 til rundt 4500. Årets tall, sa han, er sannsynligvis i samme ballpark.

Tallene er vanskelige å fastslå fordi mange mennesker sliter med å betale regningene sine eller treffe andre ordninger kort tid etter at de har fått meldinger om avstengning. I forrige uke, den første uken i programmet, kuttet Baltimore vann til 350 kontoer med saldo på over $ 250 eller regninger som ikke ble betalt i seks måneder. Fra tirsdag ble 132 av dem slått på igjen etter at folk betalte regningene sine.

Omtrent 1000 kontoer ordnet for betalingsplaner, bestred formelt regningene sine eller søkte om lavinntektshjelp, sa Raymond.

Avstengningene vil fortsette ukentlig til de 23 000 misbrukkende kontoene er redegjort for.

Azeen Ghorayshi / BuzzFeed News

Damian Henson

Fattige lokalsamfunn rammes hardest av vannstengninger.

'Innbyggere med lav inntekt betaler en uforholdsmessig stor del av inntekten til vann- og avløpstjenester,' sa Mary Grant, en Baltimore-basert forsker for Food and Water Watch, til BuzzFeed News. 'Dette er et landsomfattende problem.'

I Baltimore har mer enn en tredjedel av befolkningen en husstandsinntekt på mindre enn $ 25 000 i året, en fattigdomsrate på omtrent det dobbelte av nasjonalt gjennomsnitt . På toppen av det har byens vannpriser vært jevnt stigende med mer enn 10% hvert år de siste fire årene.

De stigende prisene, kombinert med utbredte uregelmessigheter i byens regnskap , har presset mange av Baltimores lavinntektsboere.

På torsdagens rally fortalte Damian Henson, en 43 år gammel huseier som daglig jobber som daglig leder for en Wendy's i Baltimore, sin historie. Som mange andre i byen , Begynte Henson å ha problemer med sine stigende vannregninger for noen år siden. Regningene hans, som han sier pleide å sveve med en jevn hastighet på omtrent $ 130 i kvartalet i nesten 10 år, skjøt plutselig opp til $ 780. Byen kom og gjorde en inspeksjon av måleren hans, sa han, men de fant ikke en lekkasje.

Henson og kona klarte ikke å betale hele regningen på regningene sine, som han sa var rundt $ 500 per kvartal i årene siden. Med forsinket gebyr, står hans nåværende regning på omtrent 3800 dollar forfalt. I februar mottok Henson et varsel om at vannet hans ville bli stengt i april.

'Byen må gjøre noe - dette er for vanskelig,' sa Henson senere til BuzzFeed News. 'Det er et uflatt flertall her i Baltimore nå.'

Leietakere, som utgjør nesten halvparten av boliger i Baltimore, har et annet problem. Fordi navnene deres ikke står på strømregningene, kvalifiserer de ikke til lavinntektshjelp fra staten.

Jessica Lewis, medgründer av Right to Housing Alliance, en boligforkjempergruppe i Baltimore, sa til BuzzFeed News at ingen av hennes velgere kvalifiserer for byens lavinntektsprogrammer. - Dette er et stort problem for leietakere fordi de ikke har mulighet til å utfordre stenging av vann, og ingen mulighet til å utfordre skandaløse regninger på grunn av forsømmelse fra utleier, sa Lewis.

Globale menneskerettighetsgrupper og folkehelseeksperter fordømmer politikk for avstengning av vann på moralske og juridiske grunner.

'Dette er en strategi som er veldig mot folkehelse generelt,' sa David Ozonoff, professor i miljøhelse ved Boston University, til BuzzFeed News.

Omtrent 95% av vannet som kommer inn i en persons hus, brukes ikke til å drikke, bemerket Ozonoff, men heller til rengjøring, fjerning av avfall og bading. De fleste alvorlige helseproblemene som kommer fra å bo i et hus uten vann, har da å gjøre med å ikke være i stand til å holde seg ren - inkludert smittsomme hudinfeksjoner som staph og impetigo eller gastrointestinale sykdommer som diaré.

'Det gjør et hus ubeboelig,' sa Ozonoff. 'Hvis du stenger av noens vann, kaster du dem i hovedsak ut av huset deres.'

FN er enig. 'Det er i strid med menneskerettighetene å koble vann fra folk som rett og slett ikke har midler til å betale regningene sine,' sier FNs spesialrapportør for vann, Catarina de Albuquerque. sa i fjor sommer etter å ha besøkt Detroit på høyden av avstengningene.

Selv om det er innbyggere i Detroit begjært besøksforbud for å hindre byen i å fortsette avstengningene, bestemte dommeren som ledet saken til slutt at domstolene ikke hadde jurisdiksjon over saken, og sa at det ikke var noen ' gjeldende rett ' å vanne.

Detroit, som Baltimore, planlegger å starte stengingene på nytt denne måneden, sa byrepresentanter til BuzzFeed News.

På stevnet fortalte Julie Gouldener, en representant fra advokatgruppen Food and Water Watch, til publikum at gruppen hennes hadde bedt FN om å gripe inn med Baltimore på samme måte som med Detroit. 'Når 23 000 mennesker ikke har råd til å betale regningene sine, er det et systemisk problem.'